Очередная солнечная система встретила торговый транспорт неприятным сюрпризом, небольшой шустрый крейсер притаился с теневой стороны самой крайней планеты.
- Пираты, - констатировал капитан Ронн.
- Ничего, прорвёмся, - успокаивающе похлопал его по плечу суперкарго1 Фукс, - наверняка их главарь здешний самозваный правитель, собирает оброк за право прохождения судов через своё личное межзвёздное пространство.
- Не очень то радует, надо было нанять приличную охрану, - проворчал штурман Пит.
- Мой наивный друг, наёмники такие же разбойники, даже хуже, их цены таковы, что дешевле откупиться от собирателей дани, потому-то почти никто не вооружает свои суда.
- Ага, а потери окупаются завышенными ценами, - буркнул штурман. - С вас, торговцев, как с гуся вода, страдают-то люди.
- За всё приходиться платить, причём уж очень часто непонятно кому и непонятно за что, - подытожил Фукс.
- А, может, отобьёмся? Главное оторваться, у них малый запас хода, долго преследовать не будут.
- Не глупи, Пит, у них хоть и примитивные старые ракеты, но мощности хватит разнести нас раньше, чем наберём скорость для очередного прыжка. Я предпочитаю быть живым заложником, пусть и униженным, а не частью вселенной в качестве космической пыли.
- Мистер Фукс, не обращайте внимания на его горячность, парнишка ещё зелёный, но смышленый, у меня в команде балласта нет.
- Ничего, капитан Ронн, я всё понимаю, командующий на этом корабле все-таки вы, я же отвечаю за сохранность груза и торговые операции, и как представитель корпорации настаиваю на выполнении требований пиратов. Пусть они берут всё, что понравилось, благо весь груз их кораблю не потянуть, да и удрать груженным куда сложнее, потому, скорее всего, потребуют выкуп.
- Капитан, входящий вызов, похоже, от пиратов, - сообщил бортинженер.
- Соединяйте, - хором скомандовали капитан и суперкарго.
Повисла напряженная пауза, субординацию никто не отменял даже на гражданских судах.
- Так кто командует на этом корабле?
- Простите, капитан Ронн, в вашей компетенции командный состав, навигация, управление кораблём, а в моей деловые переговоры и всё что касается груза. В данный момент мой статус позволяет принять командование на себя, что подтверждает договор с корпорацией. Вы читали контракт пред тем как подписали?
- Корабль в вашем распоряжении, суперкарго Фукс.
- Благодарю, капитан, извините за столь нетактичное поведение, ситуация не располагает к манерностям. Инженер, соединяйте.
На экране, демонстрирующем вместо иллюминатора внешние просторы космоса, отобразилась рубка управления чужаков. По центру располагался импровизированный трон, который когда-то являл собой автономный модуль жизнеобеспечения, в виде массивного кресла-капсулы. На нём восседал в вальяжной позе главарь, одеяние которого подтверждало правоту Фукса - этот пройдоха возомнил себя местным божком.
- С вами будет говорить великий корсар, непревзойдённый мастер звёздного боя, гуру оружейного ремесла, разрушитель планет, сокрушитель имперских и конфедеративных флотилий, гроза корпораций ...
- довольно, Битс! - с наигранной скукой чванливо прервал рулады хозяин.
- ...правитель сей солнечной системы, Капитан Авдирис, - закончил подхалим, уступая слово своему господину.
- Кто такие? - с безразличием в голосе спросил пират.
- Приветствую вас, Капитан Авдирис, мы простые мирные торговцы, прошу прощения за вторжение в частное пространство, увы, не имели понятия о границах ваших владений, иначе непременно бы обошли стороной, дабы не тревожить покой столь уважаемого гражданина.
- Что везёте? - с тем же скучающим тоном спросил пират, не обращая внимания на сарказм Фукса.
- Ничего интересного, милостивый государь, всего лишь передовые разработки нашей корпорации в сфере вооружения.
- В сфере чего?! - оживился корсар.
- Да, да, вы не ослышались - во-о-ру-же-ни-я.
- Я хочу взглянуть.
- Ну, конечно же. Разве в моей власти перечить вам? У меня подготовлены "пробники", могу подняться на борт и продемонстрировать во всей красе образцы.
- Согласен, - несколько ошарашено ответил Капитан Авдирис, - я пришлю челнок.

* * *

Пираты уже пол часа, словно детишки около робота-мороженщика, просто пускали слюни только от одного вида представленных образцов, которые Фукс на манер фокусника, вытаскивающего из шляпы кроликов, извлекал из принёсённых с собой футляров. "Представление" достигло своего апогея, когда торговец добрался до огнестрельного.
- Как видите, господа, спектр продукции очень широк, от бластеров и до точнейших копий раритетов. Вот уже проверенные веками старые добрые револьверы, пистолеты, дробовики, автоматы, и прочие "пороховики", причём имеются как копии один в один, так и адаптированные, с усовершенствованными патронами, улучшенной механикой и встроенной электроникой, вплоть до автоматической перезарядки. Усиленный заряд, стреляют в любой среде, самонаводящиеся и/или разрывные пули и прочие прибамбасы, ставящие этих динозавров по убойности в один ряд с современным вооружением, к тому же в некоторых случаях они имеют преимущество. Я особо рекомендую модели с чистой механикой. Такой вот пистолетик из композитных не металлических сплавов, плюс патроны с суперпорохом позволяют вам вести огонь по имперским гвардейцам не обращая внимания на электромагнитные глушилки, вашему оружию помехи не страшны, подавлять нечего, а броню гвардейца пуля особой формы пробивает навылет. Револьвер, лучший друг джентльмена удачи, он не только обеспечивает абсолютную безопасность, но и позволяет создать особый стиль, приобщиться к древним предкам - ковбоям, которые всегда носили оружие с собой, обращаясь с ним как с самым верным другом, ведь именно от него зачастую зависела жизнь. Нравы в древности были суровы, пистолетная дуэль была единственным бескомпромиссным способом разрешения конфликтов, - Фукс заткнул револьверы за пояс, и резко их выхватил, а потом, на глазах ошалевшей публики, даже не успевшей отреагировать и ещё не потянувшейся за своим вооружением, ловко покрутив оружие на пальцах, эффектно вернул его на-исходную. - Кто быстрее, тот и прав. Таков закон того времени.
Пираты одобрительно загудели, шушукаясь меж собой как девицы при виде заманчивого кабальеро.
- Но даже это всёго лишь игрушки по сравнению с самым необходимым и самым, самым серьёзным в мире оружием, которое просто обязан иметь каждый уважающий себя мужчина. Любой человек хоть раз пользовался этой штукой, пусть то прыщавый юнец, пытающийся увековечить имя любимой девчушки на пне в лесопарке, или лихой космический пехотинец конфедерации, у которого инструмент входит в стандартное вооружение. Да, да, парни, я говорю о ножах, - Фукс раскрыл последний кейс, который был "сервирован" тесаками разнообразной формы, упакованными как драгоценнейший сервиз. - Перед вами лучшие экземпляры, не побоюсь этого слова, во всей галактике. Причём, это только стандартные модели, а наши мастера занимаются и индивидуальной разработкой, исключительно под руку клиента, учитывая его характеристики, как физические, так и психологические. С нашими ножами вы всегда попадёте в цель, - Фукс вновь "выкинул фокус" метнув один из ножей в Битса, снаряд снёс с того импровизированный тюрбан и воткнулся в переборку вместе с головным убором. - Как видите, нож прекрасно сбалансирован, рассчитан даже для метания в условиях пониженной гравитации, сочетает в себе лёгкость, изящество, но при этом весьма прочный и очень острый, последнее доказывает пробитая внутренняя обшивка, к тому же он не требует регулярной заточки.
Ну и последняя изюминка сегодняшнего вечера - это презентация тяжёлого вооружения. Сюда входят корабельное оружие, вспомогательное оборудование, непосредственно двигателя и даже сами боевые крейсеры. А так же всевозможная наземная боевая техника, от лучших роботов до танков и бронетранспортёров, имеется в наличии. Предлагаю вам просмотреть небольшой обзорный ролик, а подробная информация имеется в каталоге, который я вам оставлю.
- А зачем нам каталог? - опомнился Капитан Авдирис.
- Ну, как же, разве после этого вы ничего не закажете у нас? Я вижу, что вы платёжеспособные клиенты, к тому же мы предоставляем оптовые скидки и кредиты, а товар чуть ли не вдове ниже, чем на официальном рынке, не говоря уже о чёрном. Наша корпорация осуществляет прямые поставки с заводов-производителей, потому-то цены на порядок ниже, нет посредников.
- А что мешает мне забрать товар, что ты везёшь сейчас и совершенно бесплатно, - самодовольно спросил главарь.
- Собственно я точно препятствовать не буду, да и моим попутчикам не рекомендую, а они думаю охотно со мной согласятся. Только вот смысла в этом нет, ибо вся партия недееспособна.
- Не понял?!
- Видите ли, наша корпорация уделяет много внимания безопасности, потому весь товар некомплектный, абсолютно у каждой единицы отсутствуют важные узлы, которые доставляются до конечной точки другим транспортом и для надёжности по другому маршруту. Товар собирается уже на конечной точке, а без недостающих деталей партия полнейший хлам. Разве что вот ножи да механические пистолеты можете взять. Да и то, к последним, нет патронов. . Возьмите себе демонстрационные экземпляры, в качестве сувенира, наша фирма уверенна вы оцените товар по достоинству и ещё не раз обратитесь к нам. Вот моя визитка, вы всегда можете со мной связаться. Если пожелаете, то я организую экскурсию на производство, после того как доставлю нынешний груз я в вашем распоряжении, могу на обратном пути вновь заскочить в это пространство и пересесть на ваш крейсер. У вас есть корабль для дальних рейсов? На этом судне, думаю, будет сложновато добраться.
- Имеется, - ответил капитан Авдирис.
- Ну и отлично, полагаю капитан Ронн и его команда будут только рады поскорее от меня избавиться. Ждите меня через недельку в этих же координатах.

* * *

- Все наши заводы сосредоточены на одной планете, точнее один мегазавод занимает практически всю её площадь. Вот она во всей красе сейчас перед вами. Уверяю вас, капитан Авдирис, это самый большой в мире и самый навороченный супер гаджет.
- Невероятно! - не скрывая восхищения выдал Авдирис, рассматривая планету в обзорный экран-иллюминатор.
- Ещё бы, производство полностью автоматизировано, на всю планету наберётся не более сотни живого персонала.
- Роботы - рабочие? А как же межгалактическая конвенция, ведь запрещено их использовать в таких объёмах, вы же должны были предоставить на такие площади гораздо больше рабочих мест для людей?
- Дружище, Битс, вот от кого не ожидал услышать о запретах, так это от вас. А если серьёзно, то мои юристы нашли лазейку в старом законе, на эту часть пространства он попросту не распространяется, потому то так далеко от потенциальных клиентов, но дорога окупается, ведь мои работники зарплаты не требуют, - Фукс хитро усмехнулся.
- А вы я вижу нам коллега, этакий экономический пират, - попытался отшутиться Битс.
- Не без того, торговля, она знаете ли штука жестокая, и выживает самый изворотливый, - ответил Фукс, без тени иронии, таки тоном, что Битс не понял, шутка это или уже всерьёз.
- Снижаемся, Капитан? - спросил штурман.
- Вы позволите?
- Упаси меня бог торговли от глупости отказать таким клиентам, причём на самом подлёте к контракту.
- Контракту?
- Простая формальность, капитан Авдирис, всего лишь бюрократические мелочи, не берите в голову.
- Хорошо, мы снижаемся.
- Добро пожаловать в мою скромную обитель.

* * *

- Ну, экскурсия вас удовлетворила?
- Вполне, тогда приступим к формальностям. Что конкретно будем приобретать и как расплачиваться?
- Платим налом.
- Отлично! Люблю такие сделки, карточки так приятны на ощупь, я просто не могу перед ними устоять! А что приглянулось?
- Приглянулось многое. Мы вот тут хотим посовещаться немного. Просто хотелось бы много, но сами понимаете, пока не всё можем.
- Понимаю, прекрасно вас понимаю, можете остаться здесь, а я пока немного прогуляюсь. Минут десять вам хватит или нужно больше?
- Нет, достаточно, в самый раз.
- Хорошо, капитан, я подойду через десять минут, как раз подготовлю бумаги.
Как только Фукс покинул помещение, капитан Авдирис подал всем жестом сигнал перейти на секретный язык.
- Ну что, парни, какие предложения?
- Не нравится мне этот хлыщ, - подал голос один из пиратов.
- А более концептуальные варианты есть?
- Предлагаю приобрести самое мощное корабельное и ручное вооружение, пригодное для штурма, те же "пороховики" с чистой механикой.
- Вот! Битс, мыслит в том направлении. Учитесь, - в ответ толпа буркнула что-то неодобрительное, они явно недолюбливали капитанского подхалима.
- Согласен, охранная система тут простецкая, роботы с тремя законами, даже боевые, если торговец не хитрит, остаются только около сотни инженериков, те точно большого сопротивления не окажут. Весьма заманчиво, грех не попробовать.
- Отлично, - похвалил капитан соратника, - значит так и поступим, вооружаемся для штурма.
- А вот и я, - Фокс практически заплыл в кабинет с папкой в руках, - Ну и чудной язык у вас, ребята, ничего разобрать не смог, даже мои киберлингвисты надорвались. Сами сочинили диалект?
- Профессия порой вынуждает.
- Понимаю, капитан. Приняли решение?
- Да, покупаем усиленное вооружение на наш транспорт и механические "пороховики".
- Прекрасный выбор. Перед сделкой прошу ознакомиться с вот этим документом и подписать, если согласны с его содержимым. По сути в нём всего лишь одно требование - вы обязуетесь не использовать проданное оружие против нас, то есть с целью нападения на завод корпорации и его торговые суда.
- Конечно, мистер Фукс, о чём речь, я с радостью подпишу его.
- Ну и прекрасно.

* * *

Штурм шел как по маслу, сопротивления никакого не оказалось, найденные инженеры не сопротивлялись, они даже не были вооружены, часть нападавших роботов, которые всего лишь пытались защитить своих создателей, была с лёгкостью отогнана как назойливая муха суперспреем. Капитан Авдирис с удовольствием расстреливал жестянки разрывными пулями из револьвера. Заложников согнали в одно помещение и поставили охрану, осталось найти Фукса, но тот неожиданно объявился сам.
- Ай-яй-яй, капитан, как же не стыдно? Вы же подписали бумаги, вы же обещали.
- А что моё обещание при таком соблазне? Уж простите, такова моя природа, гены, дурная наследственность, я пират в пятом поколении.
- Да, это серьёзно, но излечимо.
- Думаете?
- Я попробую. Но методика вам не понравится.
- И в чём её суть.
- Изъятие дурных генов из человеческого рода.
- В каком смысле?
- В смысле физического устранения. Вы - опухоль, я - хирург. Назначаю ампутацию.
Авдирис побагровел от злости, и навёл пистолет на нахального торговца, не умеющего держать язык за зубами. Но выстрела не последовало, оружие лишь тихо клацнуло. Корсар попытался ещё раз и ещё, но вновь безрезультатно.
- Что, не выходит? А давайте я, - Фукс выхватил револьвер из рук ошалевшего пирата и направив его на Битса выстрелил.
- Ты что творишь! - завопили пираты.
- Вот видите, работает, а вы уже видимо собрались обменять по гарантии, - Фукс швырнул револьвер Авдирису. - Проблема в том, что оружие не совсем механическое, электронные штучки там всё же есть, они выполняют пару функций, одна по команде блокирует стрельбу, - Фукс продемонстрировал маленький пультик в своих руках.
- Дай его сюда, - рявкнул Главрь.
- Как бы не так, - Фукс держался безопасного расстояния, из кармана он вынул маленький пистолет.
- Не можем стрелять, тогда мы убьём заложников! - Авдирис вынул из ножен на поясе кинжал и вонзил в одного из пленных, прямо в сердце, и тут же спрятался за следующего, держа лезвие у его горла, компаньоны последовали примеру босса.
- Вы невнимательны, капитан Авдирис, в этом пространстве космоса не только можно свободно производить и продавать оружие, наплевав на конвенцию, но и казнить нарушителей прямо на месте без суда и следствия, достаточно доказательства факта правонарушения. А в каждом нашем продукте есть как минимум пару чипов, один блокирует оружие, а второй казнит владельца, - Фукс нажал кнопку на пульте и всех пиратов поразил смертельный удар тока.
- Центральный компьютер, план гостеприимство завершен, все задействованные в нём единицы на исходную, заменить потери, произвести зачистку, приступить к генеральной уборке, пятнадцатый манекен срочно в ремонт, - огромный манипулятор моментально схватил и поволок тело зарезанного инженера.
- Создать новое сообщение:
Братцу Кролику от братца Лиса. Докладываю об успехах, собран невиданный урожай фиников, сады перешли на самоокупаемость, более финансовая поддержка центра не требуется. Производство сухофруктов начало приносить прибыль. В связи с успехами прошу продлить срок действия операции "уборка", и напоминаю о необходимости продления аренды занимаемой садом земли. Так же жду от пастухов указания о районах, где ещё промышляют волки.